Nasceu em 18 de maio de 1920 em Wadowice, sul da Polônia. Sua família estava conformada por seu pai Karol Wojityla, um militar do exército austro-húngaro, sua mãe Emíila Kaczorowsky, uma jovem siciliana de origem lituana, e um irmão adolescente de nome Edmund.

 

Os pais de Karol Wojtyla o batizaram a poucos dias após nascer, na Igreja de Santa Maria de Wadowice. Aos 9 anos de idade recebeu um duro golpe: o falecimento de sua mãe ao dar a luz a uma menina que morreu antes de nascer. Anos mais tarde faleceu seu irmão e em 1941 morreu seu pai.

 

De jovem, o futuro Pontífice mostrou uma grande inquietude pelo teatro e pelas artes literárias polonesas. Tanto, que ainda no colégio pensava seriamente na possibilidade de continuar estudos de filosofia e lingüística polonesa, mas um encontro com o cardeal Sapieha durante uma visita pastoral, o fez considerar seriamente a possibilidade de seguir a vocação que teria imprimido – então ainda sem revelar-se plenamente – no coração: o sacerdócio.

 

Ao desatar-se da segunda guerra mundial os alemães fecharam todas as Universidades da Polônia com o objetivo de invadir não somente o território, mas também a cultura polonesa. Frente a essa situação Karol Wojtyla com um grupo de jovens organizaram uma Universidade clandestina, onde estudou filosofia, idiomas e literatura. Pouco antes de decidir seu ingresso ao seminário, o jovem Karol teve que trabalhar arduamente como operário em uma pedreira. Segundo relata o hoje Pontífice, esta experiência ajudou-o a conhecer de perto o cansaço físico, assim como a sensibilidade, sensatez e fervor religioso dos trabalhadores e dos pobres.

 

Em 1942 ingressou no Departamento teológico da Universidade Jaguelloniana. Durante estes anos teve que viver oculto, junto com outros seminaristas, quem foram acolhidos pelo cardeal de Cracovia.

 

Em 1 de novembro de 1946, a idade de 26 anos, Karol Wojtyla foi ordenado sacerdote no seminário maior de Cracovia e celebrou sua primeira missa na cripta de são Leonardo, na catedral de Wavel. Em pouco tempo obteve a licenciatura de teologia na Universidade Pontifícia de Roma Angelicum e mais adiante se doutorou em Filosofia. Durante algum tempo se desempenhou como professor de ética na Universidade católica de Dublin e na Universidade estatal de Cracovia, onde inter-atuou com importantes representantes do pensamento católico polonês, especialmente da vertente conhecida como “tomismo lublinense”.

 

Em 23 de setembro de 1958 foi consagrado bispo auxiliar do Administrador apostólico de Cracovia, monsenhor Baziak, convertendo-se no membro mais jovem do Episcopado Polaco. Participou no Concílio Vaticano II, onde participou ativamente, especialmente nas comissões responsáveis de elaborar a Constituição Dogmática sobre a Igreja Lúmen Gentium e a Constituição conciliar Gadium et Spes. Durante estes anos, o então Bispo Wojtyla combinava a produção teológica com um intenso labor apostólico, especialmente com os jovens, com quem compartilhava tanto momentos de reflexão e oração como espaços de distração e aventura ao ar livre.

 

No dia 13 de janeiro de 1964 faleceu monsenhor Baziak, pelo que Monsenhor Wojtyla ocupa a sede de Cracovia como titular. Dois anos depois, o papa Paulo VI converte Cracovia em Arquidiocese. Durante esse tempo como Arcebispo, o futuro Papa caracterizou-se pela integração dos leigos, nas tarefas pastorais, na promoção do apostolado juvenil e vocacional, a construção de templos, apesar da forte oposição do regime comunista, a promoção humana e formação religiosa dos trabalhadores e o alento do pensamento e as publicações católicas.

 

Em maio de 1967, aos 47 anos de idade, o arcebispo Wojtyla foi criado cardeal pelo papa Paulo VI. Em 1974 o novo cardeal ordenou a 43 novos sacerdotes, na ordenação sacerdotal mais numerosa, que terminou a segunda guerra mundial.

 

Em 1978 morre o papa Paulo VI e é eleito o novo papa: o cardeal Albino Luciani, de 65 anos, quem tomou o nome de João Paulo I. o “Papa do sorriso”, sem embargo, falece aos 33 dias de sua nomeação. Em 15 de outubro de 1978, logo de uma nova conclave, o cardeal polonês Karol Wojtyla é eleito como o sucessor de São Pedro, rompendo com a tradição de mais de 400 anos de eleger papas de origem italiano. Em 22 de outubro de 1978 foi investido como Sumo Pontífice, assumindo o nome de João Paulo II.